"Partout où nous avons cherché, nous avons trouvé des preuves"

Richard Thompson a réalisé que la dégradation mécanique de gros fragments de plastique visibles entraînait une accumulation de microplastiques dans l'environnement (Université de Plymouth, CC BY-ND)
Richard Thompson a réalisé que la dégradation mécanique de gros fragments de plastique visibles entraînait une accumulation de microplastiques dans l'environnement (Université de Plymouth, CC BY-ND)

Le parrain des microplastiques, RICHARD THOMPSON de l'Université de Plymouth, sur 20 ans de recherche sur la pollution et de lutte pour une action mondiale

Il y a trente ans, en comptant les balanes, les patelles et les algues le long des côtes rocheuses, j'ai commencé à remarquer une marée quotidienne de déchets, principalement du plastique. En tant qu'étudiant en doctorat en biologie marine à l'Université de Liverpool, je n'arrêtais pas de l'enlever, mais le lendemain, il y en avait davantage.

Je suis désormais un expert international de premier plan dans le domaine des microplastiques, un terme que je inventé le 7 mai 2004 pour décrire des fragments de plastique mesurant aussi petits qu’un millionième de mètre. Alors que je travaille à réduire l’emprise de la pollution plastique sur notre planète, les solutions sont claires pour moi.

Les régulateurs, les gouvernements et les citoyens doivent tous arrêter de toute urgence la vague de pollution plastique à la source en réduisant la production de plastique. Mais à notre retour des négociations du traité mondial sur les plastiques des Nations Unies à Ottawa, au Canada, il est frustrant de constater l'absence de consensus entre les nations sur la manière de résoudre ce problème mondial.

Dérangé par l’ampleur de la contamination plastique que j’ai remarquée pour la première fois sur cette plage en 1993, je me suis senti obligé d’agir. J'ai recruté des étudiants et la communauté locale pour aider au nettoyage annuel des plages de la Marine Conservation Society. Nous avons enregistré ce que nous avons trouvé sur des modèles imprimés.

À l’époque, un nouvel outil commençait tout juste à être disponible pour la compilation de données : le tableur Excel. Le scientifique en herbe m'a poussé à compiler ce que nous avions supprimé, en fonction des catégories figurant sur les modèles imprimés comprenant des bouteilles, des sacs, des cordes et des filets.

Du coup, je me suis rendu compte que les objets les plus nombreux n’avaient aucune catégorie. Les fragments d’objets en plastique plus gros, qui semblaient de loin les plus nombreux, n’ont pas été enregistrés. Je suis devenu curieux et je me suis demandé quels étaient les plus petits morceaux de plastique sur le rivage.

Les microplastiques sont partout
« Les microplastiques sont partout » (Université de Plymouth, CC BY-ND)

Lorsque j’ai commencé à enseigner quelques années plus tard, j’ai mis mes élèves au défi de trouver les plus petits morceaux de plastique sur la plage. En regardant parmi les grains de sable, ils étaient là – de minuscules fibres et fragments bleus et rouges.

Un voyage quasi médico-légal s’ensuit pour confirmer leur identité. En collaboration avec un chimiste spécialisé dans les polymères, nous avons confirmé que les minuscules fragments étaient des polymères plastiques courants – polyéthylène, polypropylène, polychlorure de vinyle (PVC) – qui se sont vraisemblablement formés par dégradation mécanique et s'accumulaient sous forme de fragments plus petits que les grains de sable eux-mêmes.

J’avais hâte d’en savoir plus sur cette nouvelle forme de contamination. En travaillant initialement avec des étudiants de troisième cycle de l'Université de Plymouth, où j'enseignais, nous avons découvert que ces morceaux étaient courants sur le rivage et dans la boue des fonds marins et nous avons montré qu'ils étaient mangés par la vie marine.

Plus alarmant encore, nous avons utilisé des échantillons archivés de plancton collectés des décennies auparavant pour démontrer que l’abondance des microplastiques avait considérablement augmenté depuis les années 1960 et 1970.

Disparu en mer

J'ai rassemblé près d'une décennie de ces recherches dans un résumé d'une page intitulé Perdus en mer : où est tout le plastique ?. Ce papier, publié dans la revue Sciences Il y a 20 ans, a été le premier à utiliser le terme microplastique dans ce contexte. En quelques semaines, cette affaire est devenue un fait divers mondial.

Tout le monde voulait savoir si les microplastiques étaient nocifs. J'ai entrepris d'établir une répartition plus large et de déterminer s'ils pourraient être nocifs pour les humains et la faune.

Malgré l’énorme intérêt médiatique et politique, le financement reste un défi. Un critique anonyme a déclaré qu'il n'y aura jamais assez de plastique dans les océans pour causer le genre de dommage que Thompson souhaite enquêter.

Au fil des années qui ont suivi, mon équipe et moi avons montré que les microplastiques étaient commun sur les rivages du monde entier, ils étaient abondants dans la mer profondeen la glace de mer arctique et en plusieurs espèces de poissons.

Ils ne polluaient pas seulement les environnements marins. Ils étaient présents dans les rivières et de la neige près du sommet du mont Everest. Partout où nous avons regardé, nous avons trouvé des traces de microplastiques.

plage avec un homme regardant la caméra, des fragments de plastique sur un rocher au premier plan
Richard Thompson a remarqué pour la première fois des microplastiques échoués sur la plage en 1993 (Université de Plymouth, CC BY-ND)

En 2008, le terme microplastique a été mis en avant par le projet phare de l'UE. directive-cadre sur la stratégie marine, une politique mise en place pour maintenir des écosystèmes marins propres, sains, productifs et résilients. Il stipulait que « les quantités de plastique et de microplastiques ne devraient pas nuire au milieu marin ».

Nous avons démontré que, s'ils étaient ingérés, les microplastiques pouvaient être transférés du intestin au système circulatoire de moules et que des nanoparticules pourraient traverser les corps de pétoncles en quelques heures.

Nous avons démontré le potentiel de transfert chimique vers la faune et a confirmé que la présence de microplastiques aurait pu conséquences négatives, réduisant la capacité des organismes à prendre du poids.

Un comité parlementaire d'audit environnemental du Royaume-Uni a demandé rapport spécial sur les microplastiques en 2016. J’ai été appelé à témoigner et, peut-être motivée par les commentaires de mes collègues, la députée Mary Creagh m’a qualifié de « parrain des microplastiques », et cela est donc entré dans le domaine public.

Il existe aujourd’hui des milliers d’études sur les microplastiques publiées par des chercheurs du monde entier. Les interventions politiques résultant de ce travail comprennent Le Royaume-Uni interdit les microbilles en plastique dans les cosmétiques à rincer, et la législation de l'UE interdisant l'ajout intentionnel de microplastiques aux produits qui pourraient empêcher centaines de milliers de tonnes des microplastiques entrant dans l’environnement.

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Une interdiction a entraîné l’élimination progressive des microbilles de plastique utilisées dans des produits cosmétiques comme ceux-ci. La rangée du haut montre les microbilles trouvées dans les produits en 2015, celle ci-dessous présente les produits de 2018 après une nouvelle réglementation (Université de Plymouth, CC BY-ND)

Toutefois, malgré la plus grande source des microplastiques est la fragmentation d’objets plus gros dans l’environnement. En fin de compte, nous devons donc prendre des mesures pour réduire la production d’une gamme plus large de produits en plastique que ceux contenant des microplastiques.

Sans action, la production de plastique pourrait triple par 2060. Pourtant, certains pays semblent sur la voie d’augmenter la production plutôt que de la réduire.

Négociations de traités

La semaine dernière, j'étais dans Ottawa, où 180 nations a débattu du contenu du traité mondial sur la pollution plastique, un texte qui contient plus de 60 références aux microplastiques.

Que peut-on faire pour stopper cette accumulation ? Les microplastiques sont presque impossible d'enlever. Même pour les objets plus volumineux, le nettoyage ne résoudra pas le problème. De nouveaux matériaux tels que les plastiques biodégradables peuvent offrir des avantages dans des circonstances spécifiques, mais ne résoudra pas la pollution plastique.

J'ai quitté les négociations avec des émotions mitigées. Je suis heureux que la communauté scientifique ait fourni suffisamment de preuves concrètes – y compris certaines de mes propres recherches – sur la pollution plastique pour justifier la nécessité de ce traité mondial. Il est attristé que 180 pays aient eu tant de mal à parvenir à un consensus sur la voie à suivre.

Les négociations n’ont pas réussi à stipuler que les scientifiques indépendants devraient même être inclus dans les groupes de travail formels d’experts.

Comme de nombreux scientifiques qui ont contribué à apporter la preuve des dommages, il est extrêmement frustrant d’être potentiellement exclu d’un processus international qui espère apporter des solutions. Cela pourrait être difficile à avaler pour certains – j’ai vu un délégué tenir une bouteille d’eau en plastique à usage unique derrière son dos pendant les négociations.

Contrairement aux résultats de ces discussions de minuit à Ottawa, l'accent doit être mis sur la prévention en réduire la production mondiale de polymères plastiques et en veillant à ce que tous les articles en plastique que nous produisons soient essentiel, sûr et durable.

RICHARD THOMPSON est professeur de biologie marine à Université de Plymouth

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

Également sur Divernet : Un colorant expose les microplastiques océaniques « invisibles », Les microplastiques forment de vastes dérives sous-marines, Mmm, c'est bon – pourquoi les coraux aiment le plastique, Les plastiques gâchent la fabrication artisanale du bernard-l'ermite, Menace du plastique pour les organismes filtreurs

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Neville
Neville
Il y a 4 jours

J'ai fait part de mes commentaires à PADI sur leurs vêtements en plastique recyclé qu'ils présentent comme étant respectueux de l'océan. J'ai souligné que ces produits libèrent de nombreuses particules de microplastique et devraient être remplacés par des produits en fibres naturelles. Je n'ai eu aucune réponse.

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